«Хлеба и зрелищ» — выражение древнеримского поэта Ювенала, ярко описывающее желания и стремления римского народа. И если для снабжения народа хлебом производилась выдача зерна или денежные выплаты, то для обеспечения людей зрелищами политики устраивали цирковые игры, бои гладиаторов и другие виды развлечений.

Для организации мероприятий такого масштаба требовались соответствующие сооружения, такие как цирки и амфитеатры. Самые величественные из них это Колизей и Большой цирк. На последнем остановимся подробно.

Начнем с того, что цирком во времена древнего Рима называли сооружение в виде сильно вытянутого овала, где проводились скачки и соревнования колесниц, а также гладиаторские бои и представления. Такие мероприятия проводились в праздничные дни или в честь важных событий, например дни триумфов.
Крупнейшим цирком древнего Рима являлся Большой цирк, или как его называли в то время — Circus Maximus. Он имел длину 621 м., ширину 118 м. и вмещал 150 000 зрителей. Размер поля позволял участвовать в гонках одновременно 12 колесницам.

Большой цирк расположен в долине между Авентинским и Палантинским холмами, ранее эта территория использовалась под сельскохозяйственные нужды и часто затапливалась Тибром.
По легенде именно на этом месте произошло знаменитое похищение сабинянок.

История большого Цирка начинается во времена правления царя Луция Тарквиния Приска (Тарквиний Древний) 616 — 579 г. до нашей эры. В это время здесь были построены деревянные конструкции с навесами для размещения патрициев и были проведены первые состязания на колесницах. Позже внук Тарквиния Древнего — Тарквиний Гордый добавил места для размещения плебеев.

В 494 году до нашей эры диктатор Маний Валерий Максим и его наследники получили права на курульные кресла на юго-восточном повороте, где открывается самый лучший вид на происходящее.
В 329 году до нашей эры были построены деревянные стартовые стойла. Они были ярко раскрашены и смещены относительно друг друга для уравнивания расстояния от места старта до финиша для каждого участника.

В 190-х годах для сенаторов были построены первые каменные сидения.

При Юлии Цезаре с 50 года до нашей эры производилась реконструкция, которая позволила расширить ярусы с местами для сидения, они охватили практически весь круг трассы. Общее количество мест неизвестно, но по современным оценкам составляет около 150 000. Размеры поля достигли 621 м. в длину и 150 м. в ширину. Между трассой и трибунами был проведен канал для защиты зрителей и осушения. Трибуны состояли из 3-х уровней. Первый и самый близкий к трассе уровень предназначался для сенаторов и патрициев. Средний ряд предназначался для всадников (Эквитов). А последний и самый верхний — для плебеев и неграждан. Этот уровень трибун был деревянным и в 31 году был сильно поврежден пожаром.

Приемник Цезаря, первый император римской империи Октавиан Август восстановил трибуны и установил египетский обелиск посвященный богу солнца, который был привезен из Гелиополя. Это был первый римский обелиск и он символизировал победу Августа над его врагами, в числе которых были и египтяне. В наше время этот обелиск установлен на Пьяцца дель Пополо.

По времена правления императора Клавдия были проведены противопаводковые мероприятия, предположительно возведена насыпь. Но гораздо большую угрозу большому цирку несли пожары.
В 36 году нашей эры пожар начался с мастерской под трибунами, где плелись корзины. А в 64 году во время правления императора Нерона, пожар, начавшийся в полукруглом конце цирка, охватил трибуны и магазины в дальнейшем разрушил большую часть города. После чего в течение нескольких лет был восстановлен в том же виде и размере.

К концу первого века центральная разделительная полоса состояла из одного или нескольких водоемов, украшенных статуями и фонтанами, также в ней находились убежища для помощников.
В 81 году нашей эры была построена тройная арка в честь императора Тита, заменившая и расширившая вход. Во время правления Тита Флавия Домициана цирк снова пострадал от огня и был восстановлен.
При императоре Марке Ульпии Нерве Траяне были учтены риски пожаров и Circus Maximus был полностью перестроен из камня. После чего цирк и обрел свою окончательную форму. При Септимии Бассиане Каракалле была произведена перестройка области стартовых ворот. А ремонт во время правления Гая Аврелия Валерия Диоклетиана был непредвиденным: обрушилась секция трибун, что привело к смерти 13 000 человек!

В VI веке Теодорих (король вестготов) поддерживал цирк, а последние игры были проведены при Тотиле (король остготов).

После VI века цирк приходит в упадок: каменные строения начинают разбирать на строительные материалы, а нижние уровни были погребены под обломками.

В XI веке территория была застроена жилищами которые сдавались в аренду.

В XII веке возобновлено осушение почвы.

В XVI веке территория использовалась как огород.
В 1852 году на месте цирка был построен газовый завод, он просуществовал до 1910 года.

В наше время территория цирка является по своей сути парковой зоной, где проходят многие крупные мероприятия.